Las caries dentales son una de las afecciones más comunes en la población general.

Si no se tratan a tiempo, son capaces de afectar muy seriamente la estructura dentaria y comprometer la estabilidad de las piezas.

Aunque el origen de las caries es multifactorial, lo cierto es que una dieta con un alto contenido en azúcares propicia su aparición.

Como alternativa al azúcar, hoy queremos hablaros del xilitol, un edulcorante que pretende ser un sustituto.

Pero, ¿de dónde proviene el xilitol y qué beneficios puede tener sobre tu salud dental?

Diferencia el azúcar natural de la procesada

El azúcar es una sustancia que se encuentra de forma natural entre los componentes de muchos alimentos recomendados para mantener una dieta variada.

Ejemplo de ello son frutas y verduras que son, a su vez, ricas en proteínas y vitaminas.

Por el contrario, debemos tener cuidado y evitar en la medida de lo posible la ingesta del azúcar que encontramos en alimentos procesados.

Hablamos de refrescos, chocolate, gominolas, zumos concentrados o platos precocinados, entre otros, todos ellos productos perjudiciales para la salud y el organismo.

Alimentos con alto contenido en azúcar procesada
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Azúcar procesada

Una dieta basada en este tipo de alimentos, con un alto contenido en azúcar procesada, está asociada a enfermedades como la diabetes, la obesidad o los problemas de corazón.

Y no solo eso, sino que también tiene graves consecuencias para la salud dental.

Perjuicios del azúcar para tu salud bucodental

El consumo habitual de azúcar unido a unas rutinas de higiene bucodental deficientes, se considera la principal causa de la caries dental.

Si no eliminamos de forma eficiente la placa bacteriana que se va acumulando en la boca, comienzan a aparecer estas lesiones cariosas.

Como consecuencia, el esmalte de los dientes se daña y se deteriora.

Las acumulaciones de bacterias reciben el nombre de placa cariogénica, que metabolizan los azúcares de los alimentos y liberan ácidos que atacan a nuestra dentadura.

Por tanto, el azúcar hace de la cavidad oral un medio ácido y propenso a la acumulación de placa bacteriana.

Los especialistas inciden en la importancia de reducir en la medida que nos sea posible los niveles de este componente en nuestra dieta.

De hecho, la Organización Mundial de la Salud (OMS) recomienda que el azúcar no debería suponer más del 10% de las calorías diarias, tanto en personas adultas como en las edad tempranas.

El xilitol actúa como coadyuvante para proteger la boca de las lesiones cariosas, pero no debe sustituir las rutinas de higiene diarias

¿Qué es el xilitol?

El xilitol es un polialcohol -alcohol de azúcar- que se extrae de ciertos vegetales o plantas como la corteza de abedul o del xilano, una fibra vegetal.

Además, se encuentra de manera natural en pequeñas dosis en algunas frutas y verduras, tales como los arándanos, las fresas o la coliflor.

Se trata de un edulcorante con un sabor muy similar al del azúcar que se emplea como sustitutivo del mismo.

La diferencia entre ambos radica en que, por el contrario, el xilitol no es tan perjudicial para la salud dental.

Eso sí, ten en cuenta que no hay que abusar de este producto ni convertirlo en una fuente de comida frecuente.

Además, recuerda que una boca sana pasa por mantener una higiene dental diaria después de cada comida.

El xilitol es un complemento a la higiene diaria
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Técnica de higiene dental

El xilitol y las caries dentales según estudios científicos

El xilitol comenzó a emplearse en Medicina en la década de los 60.

Sobre todo, en terapias posquirúrgicas en pacientes con quemaduras e incorporándolo a la dieta de personas con diabetes, pues su índice glucémico es de 7.

Pero en este artículo queremos destacar su acción anticaries.

Un estudio publicado por la Asociación Dental Americana (ADA) analizó los efectos del xilitol en la boca de los humanos, concluyendo que su uso es beneficioso para la misma.

Dado que se descompone de una forma diferente al azúcar, ayudando a mantener neutro el pH de la cavidad bucal.

Así, evita el desgaste de los dientes y la reproducción de las bacterias.

Además de la ADA, la Sociedad Dental de California también coincide en que el xilitol es capaz de frenar la aparición de caries dentales.

La clave está en que la bacteria que causa la caries no es capaz de alimentarse del xilitol para crecer y desarrollarse.

Come equilibradamente

Mantener una dieta variada basada en alimentos sanos ayuda a mantener una correcta salud bucal.

Otras de sus ventajas para nuestra salud dental

  • Los productos edulcorados nos ayudan a segregar unos mayores niveles de saliva.

    Cuanto más húmeda tengamos la boca, es posible regularizar el pH, controlar la cantidad de ácidos y proteges las piezas dentales de la desmineralización.

  • Además, al frenar la adherencia de las bacterias a nuestros dientes y encías, previene también la afección de enfermedades periodontales -gingivitis y periodontitis-.

  • El consumo de xilitol previene la incidencia de la candidiasis oral, una afección originada por el hongo cándidas, presente en la flora bucal.

    Un estudio publicado en The Journal of Contemporary Dental Practice demostraba cómo las propiedades antifúngicas del xilitol son capaces de frenar dicha enfermedad.

    Generalmente, la candidiasis está controlada por la acción del organismo, por lo que suele afectar a personas que presentan un sistema inmunitario debilitado.

¿Cómo puedo tomar xilitol?

Es frecuente encontrar el xilitol en forma de caramelo o chicle, aunque también hay ciertos productos, como bollería industrial o helados, que albergan cierta cantidad entre sus componentes.

Productos con xilitol
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Chicles con xilitol

Empleado como edulcorante, no afecta a los niveles de insulina y de forma leve a los niveles de azúcar en sangre.

Por eso, siempre en cantidades controladas, su ingesta es apta para personas diabéticas, celíacas e intolerantes a la lactosa.

Pero también, podemos encontrar el xilitol en productos pensados para la higiene dental diaria, como pastas de dientes anticaries y enjuagues bucales.

Además de su uso en odontología, el xilitol se emplea como componente en otros medicamentos tales como pastillas para la tos o suplementos vitamínicos.

Las contraindicaciones del xilitol

A pesar de que, como hemos comentado con anterioridad, el xilitol tiene múltiples beneficios para la salud dental, su consumo también tiene ciertas contraindicaciones.

Es conveniente tomarlo con moderación, pues en grandes dosis, tiene un efecto laxante en las personas y se asocia al aumento de gases y molestias gástricas.

Nuestra recomendación es que no ingieras más de 30 o 35 gramos diarios de xilitol.

Entonces, ¿tomando xilitol mantendré mi boca libre de caries?

El xilitol es una sustancia que ayuda a evitar la formación de caries, pero con su acción no es suficiente.

Si quieres gozar de una salud bucodental completa y mantener tus dientes libres de caries, debes respetar las siguientes pautas:

  • Cepíllate los dientes después de cada comida para eliminar las bacterias y los restos de comida presentes en tu boca.

  • Cambia el cepillo de dientes cuando observes que las cerdas están desgastadas -cada 3 meses, aproximadamente-.

  • Completa tu higiene dental con el uso de hilo o seda dental, cepillos interproximales o irrigador bucal para evitar el cúmulo de sarro  en las zonas de difícil acceso para el cepillo.

  • Mantén una dieta equilibrada y no abuses de los alimentos ricos en azúcares.

  • Bebe mucha agua para mantener unos niveles de segregación de saliva óptimos.

  • Y por último, acude a las revisiones con tu odontólogo para que revise el buen estado de tus dientes y encías.

Referencias bibliográficas

Organización Mundial de la Salud. (2015). Sugars intake for adults and children. Guideline. (https://www.who.int/nutrition/publications/guidelines/sugars_intake/en/)

Asociación Dental Americana. (2008). Nutrition Recommendations and Interventions for Diabetes. Diabetes Care, Ene; 31(Supplement 1): S61-S78. (https://care.diabetesjournals.org/content/31/Supplement_1/S61)

Asociación Dental de California. (2017). Xylitol The Decay-Preventive Sweetener. (https://www.cda.org/Portals/0/pdfs/fact_sheets/xylitol_english.pdf)

Talattof Z, Azad A, Zahed M, Shahradnia N. (2018). Antifungal Activity of Xylitol against Candida albicans: An in vitro Study. The Journal of Contemporary Dental Practice. Feb 1;19 (2):125-129. (https://pdfs.semanticscholar.org/4c8c/737c79282f80e2759a191987e0722b238910.pdf)

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Dr. Pedro Pablo Martínez

Dr. Pedro Pablo Martínez

Especialista en Odontología Conservadora

Pedro Pablo Martínez es licenciado en Odontología por la Universidad Alfonso X el Sabio. Se especializó a través del Máster en Odontología Integrada de la Universidad Rey Juan Carlos de Madrid y del Máster en Endodoncia de la Universidad Alfonso X el Sabio. Combina su actividad profesional con la investigación, ya que es autor de diversos artículos aparecidos en publicaciones científicas como Journal of Dentistry o Journal of Clinical Periodontogy.Si quieres sabes más sobre el doctor Martínez puedes consultar su curriculum vitae, y su página personal.

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