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Xilitol: ¿tu aliado contra la caries?

La caries es una de las afecciones bucales más comunes, y su incidencia provoca un daño en la estructura dentaria que, en caso de no ser tratado a tiempo, pueden terminar comprometiendo la estabilidad de la pieza dentaria.

La caries es una afección de origen multifactorial, y una de sus causas es una dieta con alto contenido en azúcares. El xilitol es un edulcorante que se presenta como alternativa al azúcar, pero ¿de dónde proviene el xilitol y qué beneficios puede tener sobre tu salud dental?

El azúcar: un peligro para tu salud

El azúcar es una sustancia que, de forma natural, se encuentra entre los componentes de muchos alimentos recomendados para mantener una dieta equilibrada.

Un ejemplo de ello son algunas frutas y verduras como, por ejemplo, las naranjas -fuente de vitamina C- o el plátano -rico, por ejemplo, en potasio-.

Sin embargo, es el azúcar de los alimentos procesados tales como refrescos, gominolas o zumos concentrados el que no es beneficioso para nuestra salud.

Una dieta con un alto contenido en azúcares está asociada a enfermedades tales como la diabetes o la obesidad, pero, a su vez, tiene también graves consecuencias para la salud de nuestros dientes.

Perjuicios del azúcar para tu salud bucodental

El azúcar, junto con una higiene bucodental poco eficiente, está considerado como la principal causa de la caries dental.

Las lesiones cariosas se producen como consecuencia del daño del esmalte dental, debido a la acción de un cúmulo de placa bacteriana que no ha sido removido de manera eficiente.

La denominada placa cariogénica se conforma de una serie de bacterias que, una vez han metabolizado los azúcares de los alimentos, liberan ácidos que atacan la estructura dentaria.

Estos ácidos dañan, por tanto, el esmalte y son el origen de la afección de caries dentales.

El azúcar, por tanto, hace de la boca un medio ácido y favorece la acumulación de placa bacteriana. Por este motivo, los especialistas inciden en la importancia de reducir los niveles de ingesta del mismo.

Una de las sustancias que se postulan como sustituto de la misma es el xilitol.

¿Qué es el xilitol?

El xilitol es un polialcohol -alcohol de azúcar- que se extrae de ciertos vegetales o plantas como, por ejemplo, la corteza de abedul o del xilano, una fibra vegetal.

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Además, se encuentra de manera natural en pequeñas dosis en algunas frutas y verduras tales como los arándonos, las fresas o la coliflor.

Se trata de un edulcorante con un sabor muy similar al del azúcar que se emplea como sustituto del mismo. Es habitual encontrarlo dulces industriales o helados, entre otros.

La diferencia entre ambos radica en que, por el contrario, el xilitol no es perjudicial para la salud dental.

Xilitol: el edulcorante que protege tus dientes de la caries

La Organización Mundial de la Salud (OMS) califica el xilitol como una sustancia segura.

A partir de la década de los 60, ha sido empleado en terapias post-quirúrgicas en pacientes que presentan quemaduras e incorporado a la dieta de personas con diabetes -su índice glucémico es de 7-.

Pero, a su vez, se emplea como edulcorante de productos cuyo objetivo es mejorar la salud bucal.

El xilitol se descompone de una forma diferente al azúcar, ayudando a mantener el pH de la boca neutro. De esta manera, no solo evita el daño del esmalte -al no crear de la boca un medio ácido-, sino que también evita que las bacterias se reproduzcan.

Por este motivo, podemos afirmar que el xilitol, además de aminorar el daño del esmalte dental por lesiones cariosas, frena la aparición de los mismos.

Pero, además, tiene otros beneficios para nuestra salud bucodental.

Por un lado, nos ayuda a segregar unos niveles de saliva adecuados. Gracias al aumento del flujo salival se regula el pH de la boca, controlando el nivel de ácidos en la cavidad oral y evitando la desmineralización del esmalte de nuestras piezas dentales.

Por otro lado, al frenar la adherencia de las bacterias a nuestros dientes y encías, previene también la afección de enfermedades periodontales -gingivitis y periodontitis-.

Por último, frena la incidencia de la candidiasis oral. Esta afección está causada por la proliferación del hongo cándida, presente en la flora de la boca.

Generalmente, su proliferación se encuentra controlada por la acción del sistema inmunitario, por lo que la candidiasis suele afectar a personas que, por una causa u otra, presentan una debilitación del este sistema.

El xilitol frena la proliferación de este hongo, reduciendo el riesgo de padecer candidiasis oral.

¿Qué productos contienen xilitol?

Incorporar el xilitol a nuestra dieta es sencillo: una gran cantidad de dulces o chicles albergan cierta cantidad de esta sustancia entre sus componentes. Un ejemplo de ello serían distintos dulces, helados o snacks.

Empleado como edulcorante, éste no afecta a los niveles de insulina y, de forma muy leve, a los niveles de azúcar en sangre. Por ello, está recomendado su uso entre personas diabéticas.

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Pero, además, dado su poder anticariogénico, en el mercado existen productos para mejorar la salud dental. Entre ellos, podemos distinguir pastas de dientes anticaries o colutorios con el mismo objetivo.

Además de su uso en odontología, el xilitol se emplea como componente en otros medicamentos tales como pastillas para la tos o suplementos vitamínicos.

¿Qué contraindicaciones tiene el xilitol?

Como hemos comentado con anterioridad, el xilitol tiene múltiples beneficios para la salud dental, y su uso está recomendado entre personas que padecen, por ejemplo, diabetes.

Sin embargo, su consumo también tiene ciertas contraindicaciones.

En caso de ser ingerido de forma rápida y en grandes dosis, tiene un efecto laxante en las personas.

Entonces, ¿tomando xilitol mantendré mi boca libre de caries?

El xilitol es una sustancia que ayuda a evitar la formación de caries, pero con su acción no es suficiente.

Si quieres gozar de una salud bucodental completa y mantener tus dientes libres de caries, debes respetar las siguientes pautas:

  • Cepíllate los dientes después de cada comida para eliminar las bacterias y los restos de comida presentes en tus dientes y encías.
  • Cambia el cepillo de dientes cuando observes que las cerdas están desgastadas -cada 3 meses, aproximadamente-.
  • Completa tu higiene dental con el uso de hilo o seda dental, cepillos interproximales o empleando en irrigador bucal-o waterpik- para evitar el cúmulo de placa bacteriana en las zonas de difícil acceso para el cepillo.
  • Mantén una dieta equilibrada y no abuses de los alimentos ricos en azúcares.
  • Bebe mucha agua para mantener unos niveles de segregación de saliva óptimos.
  • Y, por último, acude a las revisiones con tu odontólogo para que revise el buen estado de tus dientes y encías y descarte la afección de caries.
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